La unificación familiar ha sido un principio rector de la inmigración estadounidense desde que se promulgó la ley actual en 1952. Aunque se han hecho numerosos intentos de cambiar las leyes de inmigración para dar preferencia adicional a los trabajadores calificados sobre la unificación familiar, esos esfuerzos nunca han sido aprobados. La ley actual permite a los ciudadanos estadounidenses (y en algunos casos a los residentes permanentes de los Estados Unidos) patrocinar a miembros cercanos de la familia para obtener la residencia permanente para unirse a ellos en los Estados Unidos. La ley agrupa estas solicitudes basadas en la familia en 2 grupos: (1) Parientes inmediatos que incluyen a los cónyuges de ciudadanos estadounidenses, padres de ciudadanos estadounidenses de al menos 21 años de edad, y los hijos de ciudadanos estadounidenses donde el niño es menor de 21 (2) hijos e hijas adultos de ciudadanos estadounidenses de 21 años o más, hermanos de ciudadanos estadounidenses y cónyuges , niños adultos y niños menores de edad de residentes permanentes de los Estados Unidos.

Estos dos grupos tienen varias distinciones críticas:

Parientes inmediatos. La ley permite un número ilimitado de tarjetas verdes a familiares inmediatos calificados. Aunque los tiempos de procesamiento y otras complicaciones pueden hacer que las aplicaciones se extienda en años, esto no es el resultado de períodos de espera. Además, los familiares inmediatos que entraron legalmente en los Estados Unidos pueden solicitar que sus solicitudes de tarjeta verde se decidan en los Estados Unidos en lugar de tener que ir al extranjero, incluso si hay muchos años de presencia ilegal o empleo no autorizado.
Los miembros de la familia que no son parientes inmediatos deben calificar bajo una de varias categorías de preferencias de la siguiente manera:
PRIMERA Preferencia: (FB1) Hijos e hijas solteros de ciudadanos estadounidenses
SEGUNDO Preferencia
(FB2A) Cónyuges e hijos (menores de 21 años) de residentes permanentes
(FB2B) Hijos e hijas solteros (más de 21) de residentes permanentes
TERCERA Preferencia (FB3) Hijos e Hijas Casados de ciudadanos estadounidenses
CUARTO Preferencia (FB4) Hermanos y Hermanas de EE.UU. de ciudadanos adultos
Hay varias cosas a tener en cuenta acerca de estas preferencias.

Las Preferencias Primera, Segunda, Tercera y Cuarta permiten “beneficiarios derivados”, lo que significa que el cónyuge y los hijos menores de 21 años emigrarán junto con el beneficiario principal. No hay beneficiarios derivados para los parientes inmediatos.
Los residentes permanentes solo pueden patrocinar a un cónyuge o hijos, hijos o hijas solteros. El patrocinador de la familia peticionario primero debe convertirse en ciudadano estadounidense para patrocinar a un padre, hermano o hijo o hija casado.

Un residente permanente no puede patrocinar a un hijo o hija casado. Si el inmigrante patrocinado es soltero en el momento en que se presenta la solicitud y posteriormente se casa, la solicitud es nula en la fecha del matrimonio. Si el beneficiario se divorcia posteriormente, no resucita la solicitud y se debe presentar una nueva solicitud.
En algunos casos, un beneficiario puede saltar de una clasificación a otra sin presentar una nueva petición. Por ejemplo, un hijo adulto soltero de un ciudadano estadounidense (primera preferencia) pasará a la cuarta preferencia si se casa.
Por último, y lo más obvio, las preferencias basadas en la familia no permiten el patrocinio directo de parientes más distantes, incluyendo tías, tíos, abuelos o nietos o primos.
Los familiares no inmediatos no sólo deben lidiar con un período de espera que a menudo se extiende en muchos años, sino que deben estar en el país de origen o regresar a su país de origen para el procesamiento final de la visa si usted está fuera de estado (ilegal) en los Estados Unidos. Esto a menudo desencadenará una barra de 10 años para evitar que regrese a los EE.UU. si ha sido ilegal (y adquiriendo presencia ilegal) por más de 1 año. Pero usted puede ser elegible para una exención de la barra de 10 años mientras espera en los EE.UU. si actualmente está residiendo en los EE.UU. y puede demostrar dificultades extremas a un padre o cónyuge que es un ciudadano estadounidense o residente permanente.