SIJ es un programa que permite a los jóvenes victimizados de familias rotas permanecer en los Estados Unidos y obtener la residencia permanente. Un intento de la Administración Trump de restringir efectivamente el estatus de SIJ a niños menores de 18 años fue detenido por los tribunales federales.

Para calificar, el joven debe ser menor de 21 años y (1) el niño es declarado dependiente por un tribunal estatal de menores (2) y no puede ser reagrupado con uno o ambos padres debido al abuso, negligencia, abandono del niño (3) del padre y es en el mejor interés del niño no ser devuelto al país de nacionalidad de su padre. En muchos estados, incluyendo Nueva York, el niño puede estar viviendo con uno de los padres en los Estados Unidos y el otro padre también puede estar viviendo en los Estados Unidos, siempre y cuando el padre ausente sea culpable de abuso, negligencia o abandono del niño.

Con mucho, el mayor número de niños que califican para el SIJ proviene de países de Centroamérica donde también huyen de la persecución a manos de pandillas con aquiescencia del gobierno. Esto ha dado lugar a una lista de espera de 2 años para la emisión de tarjetas verdes a ciudadanos de El Salvador, Guatemala y Nicaragua.
La elección entre asilo y SIJ dependerá de los hechos de cada caso, pero la decisión puede tener consecuencias importantes. Un niño al que se le concede asilo puede tener dificultades para regresar a su país de origen, pero a menudo puede solicitar uno o ambos padres cuando el niño se convierte más tarde en ciudadano estadounidense. Un niño al que se le concede SIJ puede regresar a casa después de obtener la residencia permanente, pero nunca puede solicitar a ninguno de los padres, incluido el de custodia.